24. August 2017

Lobéké (1): Remarkable, How Difficult to Enter this NP! / Lobéké (1): Erstaunlich, wie schwierig man in diesen Nationalpark hineinkommt!

Lobéké National Park is situated in the center ...
Der Lobéké Nationalpark liegt im Herzen...
... of the equatorial rainforest
... des äquatorialen Regenwaldes
Leaves like hearts attract not just my attention
Blätter in Herzform wecken nicht nur mein Interesse
The dirt roads in the Lobéké National Park are overgrown
Die Pisten im Lobéké Nationalpark sind zugewachsen

The ‘Parc National de Lobéké’ is well known for its abundance of wildlife: forest elephants, gorillas, chimpanzees and other twelve primate species, bongos, sitatungas, forest buffalos, over 300 bird species and more than 200 species of butterfly are found in this and the two surrounding national parks 'Nouabalé-Ndoki NP' (Republic of the Congo) and 'Dzangha-Ndoki Protected Area' (Central African Republic).

Sounds brilliant for nature and wildlife lovers like us, right? But: Will we be able to see the animals at all? Since in the dense rainforest this is a real challenge. Lots of patience (our biggest strength 😉), endurance and noiseless movements are needed. And even then there is no guarantee. Never mind, we are confident

Now we 'just' have to find out how we get into the park at all. There ought to be several clearings which draw the wildlife out of the thicket with nutrient-rich plants. At five of these clearings, there are miradors erected. These are platforms from which you can observe the fauna. Further information, as the internet and the few guidebooks about Cameroon agree, you get only directly on the ground at the park administration. BTW: The Lobéké - like other national parks in Cameroon - has a dual leadership: a state conservator, who is advised resp. accompanied by a WWF manager. And voilà: Here we are.

It is sometimes called 'Africa's best kept secret': The TNS =
the Sangha river tri-national protected area, which comprises the three
contiguous national parks Lobéké in Cameroon, Dzanga-Ndoki in the
Central African Republic and 'Nouabalé-Ndoki' in the Republic of Congo.
In 2012 the area was added as a UNESCO World Heritage Site.
(google map)
Wird auch als 'Afrikas bestgehütetes Geheimnis' bezeichnet: Der TNS =
das trinationale Schutzgebiet am Sangha-Fluß, bestehend aus den drei
benachbarten Nationalparks Lobéké in Kamerun,
Dzanga-Ndoki in der Zentralafrikanischen Republik
und dem Nouabalé-Ndoki in der Republik Kongo.
2012 wurde die Region als UNESCO Welterbe aufgenommen.
Sign to the park management of the Lobéké National Park
Hinweisschild zur Verwaltung des Lobéké Nationalparks

Tourists? Visit the park?? Tomorrow???

The men in the office look more than surprised when we come in. "Tourists? Visit the park?? Tomorrow??? Umm, yes, wait a minute." It takes a while before we are brought to the person in charge. A visit to the park is apparently not as easy as we thought. First of all you cannot approach the miradors with your own car. Also, unfortunately, not all of the clearings are accessible, nor is the camp with a restaurant, which is located in the east of the park, right on the Sangha, the border river to the Central African Republic. Poachers have destroyed a bridge - the only access to get there -, and maybe even more, but this is not clear yet. Aside from that there is no signposting inside the park. The paths are largely overgrown, presumably also blocked with disrooted trees, which occurs regularly in the rainy season.

Only two visitors in five months in the Lobéké?!

But it gets even more complicated. For our contact, at the same time deputy of the state conservator, has started his job only recently, just as the two leaders. Jeez! The entire top park management exchanged. Inability? Corruption? Or what else leads to such drastic measures? In any case, there are no maps of the park, no km-precise distance indications to the clearings, no recommendations for a one or several days exploration tour, not even a price list. However, instead, there is a friendly young Canadian, who comes beamingly rushing into the office out of the blue. As a student of tourism, she is currently advising the park how to attract more visitors. With her mandate she started five months ago, and we are the first tourists she experiences here. ... Wow.....! Well then... there is indeed a lot to do.


Talking about 'a lot to do': What do you see on this picture?
Correct😉. Sex education for the staff of the national park,
as part of the park management's job. "And, are you successful?",
I am curious to know. "Not really", is the answer. Well, this is
disillusioning, but at least honest.
Apropos 'viel zu tun': Was seht ihr auf dem Foto? Korrekt😉.
Aufklärungsunterricht für die Mitarbeiter des Parks ist Teil der
Aufgaben des Parkmanagements. "Und, seid ihr erfolgreich?",
will ich wissen. "Nicht wirklich", ist die Antwort. Das ist zwar
ernüchternd, aber immerhin ehrlich.


We make a plan

After a long discussion all four of us make a plan for the next two days. A driver shall bring us and companions with an off-road vehicle from the park management to the inside of the rain forest, at least as far as possible. From there we will have to continue on foot. The first estimated six kilometers will lead us to the 'Petite Savane'. This is a clearing, where with a little luck we can watch forest elephants, forest buffaloes, gorillas and other wildlife. About another three kilometers later we will come to the clearing 'Djangui'. Here, we would be able to gaze at huge flocks of grey parrots and spend the night on the platform. The next day we would have to walk back the nine kilometers in one go. The driver would pick us up at the meeting point at 4 pm. Sounds good, this plan.


Hunting zone around the Lobéké National Park - that should be fine?!

We just want to say goodbye, when the quite new dual leadership of the park management enters the room. Achille, the State Conservator, and Assan, the WWF Program Manager, seem to be friendly and down-to-earth. Among other things they explain to us that the national park is surrounded by a zone, where certain species of animals can be hunted. Hunted! And: They see this positive, since it would secure income for the local population. Oh no, this argument again! How much revenue from the hunt does remain on site, eventually? Numerous studies prove: very little (please see e.g. IFAW: "The $200 million question", "Factsheet: How much does hunting contribute to African economies?" by Julian Rademeyer
"The Effects of Trophy Hunting..." by Adam Cruise). In addition, we do not understand why an animal is protected within a park, but as soon as it leaves the area, it can be shot. BTW: WWF, describing itself as "dedicated to protect the earth's wildlife", "holds the position that trophy hunting can be considered as part of an overall conservation strategy, including for threatened species"! This sounds unbelievable, right? But it is true. Please see for yourself: WWF Policy and Considerations on Trophy Hunting, July 2016. This position shocks a lot of animal lovers, who in consequence withdraw their support for the organization (see e.g. NIKELA: "Open Letter to the WWF about Sport Hunting"). Unfortunately, we can not deepen these topics now. Thus there is nothing more for us to do than to wish the entire team every success and the best of luck in protecting the local wildlife. 

'After work' chat with the park management, ...
'After work' Unterhaltung mit den Park Managern, ...
... whom we meet incidentally again on the main road in Mambele.
... die wir zufällig wieder treffen auf der Hauptstraße in Mambele.
Cheers! A joint sundowner with Assan (left) and Achille (right)
 Prost! Ein gemeinsamer Sundowner mit Assan (links) und Achille (rechts)


Lobéké (1): Erstaunlich, wie schwierig man in diesen Nationalpark hineinkommt!

Der 'Parc National de Lobéké' ist bekannt für sein Reichtum an Wildtieren: Waldelefanten, Gorillas, Schimpansen und weitere zwölf Primatenarten, Bongos, Sitatungas (Sumpfantilopen), Waldbüffel, über 300 Vogel- und mehr als 200 Schmetterlingsarten sollen hier - und in den angrenzenden Gebieten 'Nouabalé-Ndoki NP' (Republik Kongo) und 'Schutzgebiet Dzangha-Ndoki' (Zentralafrikanische Republik) - beheimatet sein.

Klingt traumhaft für Natur- und Tierfreunde wie uns, oder? Aber: Werden wir die Tiere überhaupt sehen? Im dichten Regenwald ist das nämlich so eine Sache. Da sind Geduld (unsere größte Stärke 😉), Ausdauer und lautloses Bewegen gefragt. Und selbst dann gibt es keine Garantie. Egal, das wird schon, sagen wir voller Zuversicht.

Nun müssen wir 'nur' noch klären, wie wir überhaupt reinkommen in den Park. Verschiedene Lichtungen soll es dort geben, die mit nährstoffreichen Pflanzen die Tiere aus dem Dickicht locken. An fünfen von ihnen wurden sogenannte Miradors errichtet. Das sind Plattformen, von denen aus man die Fauna gut beobachten kann. Weitere Informationen, da sind sich das Internet und die wenigen Reiseführer über Kamerun einig, erhält man eigentlich nur direkt vor Ort in der Parkverwaltung. Der Lobéké wird übrigens, wie andere Parks in Kamerun auch, von einer Doppelspitze geführt: einem staatlichen Conservateur, der beraten bzw. begleitet wird von einem Manager des WWF. Also voilà: hier sind wir.  

Touristen? Den Park besuchen?? Morgen???

Völlig überrascht schauen sie drein, die Männer im Office, als wir so einfach hereinspazieren. “Touristen? Den Park besuchen?? Morgen??? Ähmmmm ja, Moment mal." Es dauert eine Weile, bis wir zum zuständigen Kollegen geleitet werden. So leicht, wie wir uns das vorgestellt haben, ist das Ganze anscheinend nicht. Mit dem eigenen Auto reinfahren bis zu den Miradors geht schon mal gar nicht. Leider sind derzeit auch nicht alle Lichtungen zugänglich, ebenso wenig das Camp mit Restaurant ganz im Osten des Parks, direkt am Sangha, dem Grenzfluss zur Zentralafrikanischen Republik gelegen. Wilderer haben eine Brücke, einziger Zugang dorthin, zerstört. Mindestens die, möglicherweise noch mehr. Das ist im Moment noch unklar. Es gibt keine Beschilderung innerhalb des Parks. Die Wege sind weitgehend zugewachsen, vermutlich auch versperrt mit entwurzelten Bäumen, was regelmäßig vorkommt in der Regenzeit. 

Nur zwei Besucher in fünf Monaten im Lobéké?!

Es wird aber noch komplizierter. Denn unser Ansprechpartner, zugleich Stellvertreter des Conservateurs, ist erst seit kurzem auf seinem Posten, ebenso wie die Doppelspitze. Uuuiiih, das gesamte Parkmanagement ausgetauscht. Unfähigkeit? Korruption? Oder was sonst führt zu solch drastischen Maßnahmen? Jedenfalls gibt es hier keine Karten vom Park, also auch keine km-genauen Entfernungsangaben zu den einzelnen Lichtungen, keinen Vorschlag für eine ein- oder mehrtägige Erkundungstour, nicht mal eine Preisliste. Dafür jedoch eine freundliche junge Kanadierin, die wie aus heiterem Himmel freudestrahlend ins Büro hineinstürmt. Als Touristik-Studentin berät sie nämlich momentan den Park, wie dieser mehr Besucher anziehen könnte. Mit ihrem Mandat hat sie vor fünf Monaten begonnen, und wir sind sage und schreibe die ersten Touristen, die sie hier erlebt. ... Wow!... Na dann... ist wohl wirklich einiges zu tun.

Plan nur für uns

Nach langem Hin und Her legen wir vier gemeinsam den Ablauf für die kommenden zwei Tage fest. Ein Fahrer soll uns samt Begleitung mit einem Geländewagen der Parkverwaltung ins Innere des Tropenwaldes bringen, soweit wie möglich zumindest. Von dort soll es zu Fuß weitergehen, zuerst ca. sechs Kilometer durch den Dschungel bis zur 'Petite Savane'. Das ist eine Lichtung, auf der wir mit Glück Waldelefanten, Waldbüffel, Gorillas und andere Wildtiere beobachten können. Nach weiteren geschätzten drei Kilometern erreichen wir dann die Lichtung 'Djangui'. Hier würden wir vor allem riesige Schwärme von Graupapageien bestaunen können, und auf der Plattform übernachten. Am nächsten Tag soll es dann die gesamten rund neun Kilometer in einem Stück zurückgehen. Der Fahrer soll uns am Treffpunkt um 16 Uhr wieder abholen. Klingt fein, dieser Plan.

Jagdzone um den Lobéké Nationalpark - das soll gut sein?!

Wir wollen uns gerade verabschieden, als die relativ neue Doppelspitze des Parkmanagements das Zimmer betritt. Achille, der Conservateur, und Assan, der WWF-Program Manager, machen auf uns einen lockeren und sympathischen Eindruck. Sie erklären uns u.a., dass den Nationalpark eine Zone umgibt, in der bestimmte Tierarten gejagt werden dürfen. Gejagt! Und das sei auch gut so, denn es würde der lokalen Bevölkerung ein Einkommen sichern. Ach nein, dieses Argument schon wieder! Wieviel Umsatz aus der Jagd verbleibt denn tatsächlich vor Ort? Zahlreiche Studien belegen nämlich: verschwindend wenig (s. z.B. Pro Wildlife: "Großwildjagd" ,
"Trophäenjagd: Factsheet", "Trophäenjagd: Hintergrundwissen", "STS-Recherche: Jagdtourismus"). Außerdem ist nicht verständlich, wieso innerhalb eines Parkes ein Tier geschützt wird, das jedoch selbstverständlich geschossen werden darf, sobald es diesen verlässt. Tiere ziehen oftmals umher. Sie wissen nun mal nicht, ob sie sich dies- oder jenseits einer Parkgrenze aufhalten. International hat sich übrigens inzwischen herumgesprochen, dass der WWF teils jagdfreundliche Positionen vertritt (s. z.B. Artikel in der ZEIT: "Der Löwenkopf ist inklusive", und auch die Links oben im englischen Text). Sehr zum Entsetzen vieler Tierfreunde, die der Organisation seitdem ihre Unterstützung entziehen. Diese Themen können wir jetzt leider nicht weiter vertiefen. So bleibt uns nur, dem gesamten Team viel Glück und Erfolg beim Schutz der hiesigen Tierwelt zu wünschen. 

A sign a few kilometers north of Mambele shows us the way
to the Camp Kombo, our designated campsite...
Ein paar Kilometer nördlich von Mambele zeigt uns ein Hinweisschild
den Weg zum Camp Kombo, unserer avisierten Campsite...
... with fairy-tale atmosphere, ...
... mit einer märchenhaften Atmosphäre, ...
... impressive giant trees, here too,...
... auch hier beeindruckenden Baumriesen...
... and wonderful butterflies. The only obstacle to stay here overnight:
... und wundervollen Schmetterlingen. Einziges Hindernis,
um hier tatsächlich zu übernachten:
Two fallen trees, which are blocking the access!
Never mind. We overnight on the track.
Zwei umgefallene Bäume, die die Zufahrt blockieren!
Kein Problem. Wir übernachten halt auf dem Weg.

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